Botanique

clarence hi 1CLARENCE BICKNELL LE BOTANISTE
( par Graham Avery)

Au cours de la vie multiple de Clarence Bicknell, son œuvre la plus importante fut la découverte, l' enregistrement et l’étude des gravures rupestres préhistoriques dans les hautes vallées de Fontanalba et des Merveilles. Pourtant,  avant de découvrir l'archéologie, sa passion était la botanique, et ce sont ses excursions botaniques qui l'ont conduit dans  les hautes vallées.

Nous ne connaissons pas la date exacte de son intérêt pour la botanique. Mais nous savons que dans les familles anglaises influentes de l’époque victorienne, l’apprentissage du dessin de fleurs faisait partie inhérente de l'éducation des enfants. Sur l'étagère des bibliothèques, ne manquait pas le livre Flowers of the Field, « Fleurs des Champs » du Révérend C.A. Johns. Déjà, avant de s'installer en Italie, Clarence possédait l'ouvrage de Johns The Forest Trees of Britain « Les Arbres Forestiers de la Grande Bretagne», dont un exemplaire, paraphé par Clarence, se trouve dans le Bibliothèque du Royal Botanic Gardens, à Kew.

Durant les cinq premières années à Bordighere, Clarence avait peint 1.100 aquarelles de la flore locale. C’est au cours de ses excursions dans la campagne autour de Bordighere, qu’il recueillait des fleurs - acte typique d’un passionné de cette période - les a rapportées chez lui afin de les faire sécher dans son herbier comme spécimens, puis les a peint à l’aquarelle en les enregistrant méticuleusement. Clarence a également exploré les montagnes voisines : déjà en 1881, il avait fait une excursion avec des amis depuis San Dalmazzo vers la haute vallée des Merveilles, et en 1888 il commença des visites régulières à la Val di Pesio où le village de San Bartolomeo était le point de départ de ses excursions botaniques. Beaucoup d'autres expatriés de la Côte étaient aussi intéressés par les fleurs : le jardin botanique de la Mortola fut créé par le Britannique Sir Thomas Hanbury.

PUBLICATIONS BOTANIQUES

Front cover floweringEn 1885, Clarence publia une sélection de ses peintures dans son livre Flowering plants and Ferns of the Riviera « Plantes à fleurs et Fougères de la Riviera», magnifiquement illustré de 82 planches en couleurs (ses aquarelles) et commenté de notes afférentes sur 280 espèces. Dans sa préface, il explique que l’idée de publier est venue du Britannique JT Moggridge qui, dans Flora of Neighbouring Menton « La Flore de Menton et Environs », édité en 1864 à Londres, avait encouragé ses compères à suivre son exemple, c’est-à-dire faire publier les illustrations de la flore locale. Clarence nota avec regret que plusieurs espèces de plantes de la côte et des montagnes de cette région « ont complètement disparu, et que bien d'autres sont devenues extrêmement rares, en raison des ravages commis par les représentants d’horticulteurs et par les randonneurs durant les hivers... De plus, à chaque nouvel automne... un nouveau vignoble, ou une route ou l’émergence d’une villa eurent pour conséquence la disparition de quelques vieux amis préférés. »

Flora of Bordighera and San Remo « Flora de Bordighera et San Remo » de Clarence Bicknell, publié en 1896 était un ouvrage de référence - une liste des espèces, établie lors de ses excursions, et sans illustrations. Le plaisir qu’il prend à ses activités botaniques est évident à la lecture de la préface de ce livre où il écrivit : « aucune parcelle de ce terrain ne peut demeurer inconnue par un randonneur chevronné, avec l'aide d'une caleche, lors d’une excursion d'une journée ; à l’aube d’une matinée d’été, on se retrouve parmi les mélèzes, les gentianes et les Edelweiss, et le soir en bord de mer, on cueille Oleander et Pancrace. Il est difficile d’imaginer une région semblable par la dimension, habitée d’une flore aussi riche et variée. Après quelque dix années d’expéditions botaniques, j’ai rassemblé plus de 1.700 espèces de plantes vasculaires ». Et il avait ajouté avec nostalgie : «Je pense que c'est bien, dans la mesure où je vieillis et que je marche moins bien. Il ne faudrait pas que je tarde à faire publier un catalogue de nos plantes».

LES EDITEURS ET LES CRITIQUES

Flowering plants and ferns of the Riviera « Les plantes à fleurs et de fougères de la Riviera » fut publié par Trübner & Co, un éditeur londonien bien établi et spécialisé dans les livres de voyage, de géographie et de littérature orientale. La société, fondée en 1851 par Nicholas Trübner de Heidelberg, plus tard fut associée à Kegan Paul. Aujourd’hui, elle fait partie de la maison d’édition ‘Routledge’. Cependant, Clarence aurait pu choisir Trübner en raison de l'expertise nécessaire aux lithographies en couleurs, faites par West, Newman & Co.IMG 1367

Le Journal of Botany (British and Foreign) «Journal de Botanique (Britannique et Etranger) » de Londres avait critiqué certains aspects du livre de Clarence, ajoutant qu'il était «à peine au niveau scientifique du livre de M. Moggridge» et « l'impression couleurs est assez bonne, mais pourrait être meilleure ». Mais il a continué « Ce beau livre... est nettement en avance sur la plupart de sa classe … » Le livre est cher à l’achat, mais néanmoins, beaucoup de gens auraient plaisir à les avoir dans leur bibliothèque... La teneur modeste des écrits de M. Bicknell, de même que le soin évident apporté à la fois à ses dessins et à leurs descriptions, nous amènent à apprécier particulièrement ce beau volume.

Un critique dans The Gardeners’ Chronicle ‘Les jardiniers de la Chronique de Londres’ a déclaré que «ces chiffres sont exacts autant qu’ils peuvent l’être, mais plutôt jetés sur le papier comme des notes que le collecteur écrit pour son propre usage, et non comme des graphiques qui seraient d’utilité pour le botaniste. Néanmoins, du point de vue du botaniste et jardinier, M. Bicknell « est un bienfaiteur dans son genre, pour une série de dessins généralement fidèles, quelque soient leurs défauts techniques, et ne peut manquer d'être d'une grande utilité... Il y a donc amplement d'espace pour le travail de M. Bicknell, et nous espérons que nous pourrons rapidement accueillir une seconde série ». Clarence a écrit dans la préface du livre qu'il avait « l'espoir de préparer une deuxième série, si le premier répondait à un besoin». Mais finalement, il s’est arrêté là.

‘Flore de Bordighera et San Remo’, publié par Pietro Gibelli à Bordighera, n'a pas été examiné dans des revues britanniques. Gibelli était l'éditeur d'une série de livres en italien, en français et en anglais, ainsi que des cartes postales et des cartes. Il a publié deux livres de Clarence sur les gravures rupestres, et deux de ses œuvres en espéranto. En 1914. Clarence reçu la visite de l'épouse et de la fille de Gibelli à sa résidence d'été, Casa Fontanalba.

AMIS BOTANISTES

Dans son livre de 1896, Clarence écrit : «Je souhaite vivement que plusieurs de nos visiteurs durant les hivers, deux à Bordighera et à San Remo, m'adressent les plantes qu'ils trouvent, même si elles sont communes... Je serais toujours reconnaissant de recevoir des spécimens. Ainsi que des corrections des nombreuses erreurs dans lesquelles je suis probablement tombé, dans ce coin du bout du monde de l’Italie, avec seulement une petite bibliothèque botanique et loin des Herbiers et des compagnons de travail ».

Clarence avait néanmoins beaucoup de connaissances botaniques. Dans la préface de son livre 1885, il a remercié en particulier son ami Francesco Panizzi de San Remo, et d'autres botanistes de Pise, Gênes, Turin, Genève, ainsi que le président de la Société linnéenne de Londres. Francesco Panizzi, propriétaire d’un établissement pharmaceutique à San Remo, fut un botaniste compétent qui a découvert un certain nombre de nouvelles espèces : la Narcisse ‘panizzianus’ fut appelée ainsi d’après son nom. Dans son livre de 1896, Clarence a déploré que «l'Herbier de mon ami le regretté Cav. F. Panizzi, mis aimablement à ma disposition par son fils, a été malheureusement négligé. De nombreuses plantes ont été détruites par les insectes, au point qu’il est impossible de les reconnaître ».

Déjà en 1883, l'expertise botanique de Panizzi et de Bicknell a été mentionnée dans le livre San Remo, climatiquement et médicalement considéré par Arthur Colline Hassall, à laquelle Clarence à contribué en ajoutant une « liste classée de la plupart des principales plantes à fleurs ». Hill était un médecin britannique spécialisé dans la tuberculose, et avait fondé le sanatorium de Ventnor sur l'Ile de Wight. Il s'installa à San Remo en 1878.

Pour Clarence Bicknell, l’ami botanique le plus important était le botaniste suisse Emile Burnat (1828-1920), décrit par Reginald Farrer en 1911 comme « la plus grande autorité sur la flore des Alpes Maritimes ». L'œuvre monumentale de Burnat "Flore des Alpes Maritimes" a été publié à Genève en six volumes de 1892 à 1917, auquel s’ajouta en 1931, un volume posthume. 

Dans l'Introduction à Flora of Bordighera and San Remo "La flore de Bordighera et San Remo" Clarence a remercié « les nombreux botanistes éminents, qui m'ont aidé dans la description des espèces, pour lesquelles ma connaissance était insuffisante, et parmi ceux-ci, principalement Monsieur Emile Burnat, dont le travail exhaustif sur la flore de l' Alpes Maritimes est maintenant en cours de publication ». Pour sa part, Burnat, dans le volume 1 de la Flore, en français, a remercié « mon ami M. Cl. Bicknell (auteur de Flowering plants and ferns of the Riviera) établi à Bordighera, lequel m'a depuis six années communiqué de nombreuses plantes de diverses parties des Alpes maritimes, dont plusieurs nouvelles pour ma Flore ». Dans le tome 4 Burnat a écrit « Notre excellent ami, M. Cl. Bicknell, n'a cessé de nous donner un bienveillant concours en nous envoyant, avec ses meilleures récoltes, de nombreuses observations ». Les volumes de la Flore de Burnat comprennent des centaines de citations de Clarence Bicknell. Et plus d'un millier de spécimens d'espèces inscrites dans le catalogue de l’Herbier de Burnat à Genève ont été fournis par Clarence.

Un jeune ami, le Dr Fritz Mader, était fils du prêtre luthérien allemand à Nice. Il était un alpiniste, un archéologue et un botaniste (il correspondait avec Burnat), et chaque été, il restait dans les montagnes à Tende. Ses publications comprennent Excursions in the Maritime Alps ‘Excursions dans les Alpes Maritimes’ (publié par le Club Alpin Italien en 1896 en italien), un ‘Guide illustré de la Côte d'Azur’ (en 1900, en allemand), plus une enquête sur les jardins dans les Alpes Maritimes (en 1912, en français). Clarence Bicknell a écrit qu'en 1902 il a escorté au Val Fontanalbe  « le Dr Fritz Mader de Nice, auteur de l'excellent guide allemand des Alpes Maritimes, et de M. Alwin Berger, conservateur du jardin de Sir Thomas Hanbury à La Mortola ».

LES BOTANISTES A LA CASA FONTANALBA

casa group hi 22À partir de 1906, Clarence reçoit la visite de botanistes amateurs et professionnels à sa résidence d'été dans les montagnes, La Casa Fontanalba, où leurs noms ont été consignés dans le livre des visiteurs. En 1909, Emile Burnat, alors âgé de 79 ans, apparaît dans le livre d'or accompagné de son fils Jean Burnat, François Cavillier, John Briquet et Emile Abrezol. Ce fut une véritable galaxie de talents botanique de Genève, où Briquet était à la tête du Jardin Botanique et Cavillier, un assistant. Ils avaient travaillé avec Burnat depuis de nombreuses années et devaient plus tard compléter sa Flore comme co-auteurs des volumes, et aussi devaient éditer son autobiographie. Abrezol était aussi un assistant..

Un autre éminent botaniste suisse Henry Correvon (auteur de l'Atlas de la Flore Alpine) a visité la Casa Fontalba en 1914. Le nom de Fritz Mader apparaît dans le livre des visiteurs en 1906, 1909 et 1911, accompagné du nom de Marie Mader (probablement sa sœur).

Le botaniste britannique Harold Stuart Thompson a visité la Casa Fontanalba en 1907. En 1914, Thompson publia Flowering Plants of the Riviera "Plantes à Fleurs de la Riviera" où les 24 images en couleur étaient des reproductions d'aquarelles faites par Clarence. Commentant dans sa préface sur la littérature botanique existante, il a écrit « l'excellent travail de M. Emile Burnat (Flore des Alpes Maritimes) ne montre pas les progrès que nous espérions voir: [seulement] quatre volumes ont paru», et il avait «trouvé un grand volume illustré de M. Clarence Bicknell (aujourd'hui épuisé) intitulé Flowering plants and ferns of the Riviera ‘Les plantes à fleurs et les fougères de la Riviera’ très utile... et Flora of Bordighera and San Remo, du même écrivain, contient de nombreuses notes originales de grande valeur ».

Dans son critique du le livre de Thompson, le Journal of Botany (British and Foreign) de Londres, a déclaré que des lecteurs seront aidés dans leur travail par les figures colorées, beaucoup plus réduites des dessins admirables de M. Clarence Bicknell... Ceux qui connaissent le volume de M. Bicknell publié en 1885... nous feront partager l'espoir que plusieurs de ses dessins peuvent être reproduits dans un style digne des originaux ».

A la Casa Fontanalba, en 1910, Clarence a reçu des collectionneurs Reginald Farrer et Clarence Elliott. Farrer a rappelé cette rencontre dans son livre Among The Hills, and in The English Rock-Garden "Parmis les collines et dans le rocaille anglais", et a recommandé une visite dans la vallée occupée par « un célèbre botaniste anglais, un certain M. Bicknell, qui a là une maison et passe de longs étés, au cours desquels il ne demande pas mieux que de montrer les trésors de ses collines à tous ces confrères collectionneurs qui souhaitent les voir ».

Vous pouvez télécharger et lire le papier de Graham Avery au sujet de Clarence Bicknell et Reginald Farrer ici.

JARDINS ALPINS

Clarence créa un petit jardin à la Casa Fontanalba avec des espèces de fleurs locales, qu’il a enregistrées dans un album illustré d’aquarelles et de notes. Dans le livre d'or de la Casa Fontanalba, il a peint une fleur dédié à chaque invité qui lui tenait à cœur. Des thèmes botaniques furent repris pour la décoration murale que Clarence a exécuté dans tout l'intérieur de la maison. Et pour son amie Margaret Berry, il a conçu une version botanique du populaire jeu de cartes «Happy Families», représentant 16 fleurs/familles.

Clarence visitait régulièrement la vallée alpine de Valle di Pesio, au nord-est de Tende, qui était aussi le lieu de base d’Emile Burnat pour les campagnes botaniques. Le Parco Naturale Alta Val Pesio e Tanaro en Italie a créé la-haut un jardin alpin qui commémore le travail des deux hommes. La réserve naturelle Stazione Botanica Alpina E. Burnat / C. Bicknell, en hauteur sur les pentes du Monte Marguareis, protège les habitats rares et menacées et de plantes de haute montagne endémiques de la région. Il est atteint de Pian delle Gore à 1000 mètres d'altitude par un chemin qui monte à travers la vallée Sestrera à la réserve botanique à 1980 mètres. Emile Burnat a fait son camp d'été dans la vallée Sestrera, et de la proximité de Serpentera vallée, Clarence Bicknell fit un croquis de Monte Marguareis.

DE LA BOTANIQUE A L'ARCHEOLOGIE

C'est la botanique qui a conduit Clarence dans les hautes vallées et les images gravés sur les rochers. Dans sa préface dans The prehistoric rock engravings in the Italian Maritime Alps (1902) ‘gravures rupestres préhistoriques dans les Alpes maritimes italiennes’, pages 5-6, il écrit: « Je suis seulement un botaniste amateur, et je suis monté dans ces montagnes voisines pendant mes vacances d'été afin d'étudier leur flore; mais la fascination des pierres m'a fait négliger mon hobby premier, et j'ai passé la plus grande partie de mon temps à faire des dessins et prendre des notes sur les gravures rupestres ».

Dans A guide to the prehistoric rock engravings in the Italian Maritime Alps (1913, page 26) ("Un guide des gravures rupestres préhistoriques dans les Alpes maritimes italiennes") Clarence explique que, après ses visites à la vallée de l'Merveilles en 1881 et 1885 « en 1897, j'ai entendu qu'une maison à Val Casterino... était disponible et je l'ai louée pour l'été, en partie avec l'intention de faire de la botanique, mais en partie avec celle de scruter plusieurs des gravures sur les rochers ». Plus tard, il a construit ici sa maison, la Casa Fontanalba.

IMG 1369L'expérience de Clarence comme botaniste a contribué à son travail d'archéologue. Ses prédécesseurs dans l'étude des gravures rupestres ont développé des théories spéculatives sur leur origine, en donnant la priorité à l'interprétation historique plutôt que la description méthodique. Mais les botanistes n'interprètent pas les fleurs, ils les décrivent. C'est le dessin méticuleux de Clarence, la photographie, l’ enregistrement, l’ inscription, la classification et la publication des gravures rupestres, qui contribuèrent à faire sortir de l'obscurité la spéculation antique et ainsi mettre en exergue l'enquête et l'analyse scientifique. Bien que Clarence a consacré de nombreuses années à la botanique, c'était son travail sur l'art rupestre qui lui a apporté la gloire. Le domaine de la botanique était déjà bien foulé ; mais dans le domaine de la préhistoire, il a pu expérimenter de nouvelles techniques et diffuser de nouvelles informations.

Décrivant la flore locale dans A guide to the prehistoric rock engravings in the Italian Maritime Alps ("un guide sur les gravures rupestres préhistoriques dans les Alpes Maritimes italiennes"), il a écrit (page 11) « Il y a un bon nombre de plantes dans la région si particulière des Alpes Maritimes, mais la flore ne serait pas si riche sans les rocs calcaires.» Après avoir énuméré un certain nombre d'espèces, il a continué « Edelweiss, la fleur bien surfaite, appelé en Italie Stella d'Italia, et dont la recolte coute autant de vies en Suisse et ailleurs, est la plus fréquente des plantes communes sur le calcaire. La gloire de Saxifraga florulenta des Alpes Maritimes se trouve sur les falaises verticales au Val Fontanalba et au Val Valmasque, ce dernier étant l'habitat est plus éloignées à l'heure actuelle connu ».

"Connu en anglais comme ‘The Ancient King’ (Le roi antique), le rare et spectaculaire Saxifraga florulenta ne pousse que dans les Alpes Maritimes, dans des endroits inaccessibles. Une fois dans sa vie, il envoie une grosse fleur-pic, puis meurt. Elle a été adopté comme emblème du Parc National du Mercantour en France, responsable de la protection de la région.

PATRIMOINE BOTANIQUE DE CLARENCE BICKNELL

L'héritage de Clarence à la science botanique comprend ses livres, ses peintures, son herbier et sa contribution à la connaissance de la flore de la région dans laquelle il vivait.

Son livre Flowering plants and ferns of the Riviera « Les plantes à fleurs et de fougères de la Riviera » contient de remarquables et belles images, et son livre Flora est un catalogue exhaustif des espèces locales. Il a innové en inserrant leurs noms en dialecte local. Il a donné de nombreux livres à la Bibliothèque Bicknell (Museo Bicknell) à Bordighera; environ un tiers de ses volumes pour la période 1880-1910 sont des œuvres botaniques, y compris ses propres publications et celles de ses amis botanistes.

Il a fait plus de 3 000 peintures de fleurs, dont beaucoup sont conservées dans l'Institut Hanbury à l'Université de Gênes. Le Fitzwilliam Museum de Cambridge détient plus de 400 de ses dessins, croquis et dessins de fleurs. L'Université de Gênes a 247 paquets de ses spécimens séchés, tandis que le Museo Bicknell dispose de 48 paquets avec un total de 11,216 feuilles in-folio. Son rôle dans l'enregistrement de la flore des Alpes Maritimes est significatif : il a identifié de nombreux nouveaux sites de plantes rares ou endémiques, il ajouté 73 espèces à celles déjà connues à croître en Ligurie, et il était le premier à identifier un site italien de l'espèce Sempervivum calcareum.

À la mort de Clarence en 1918, James Britten, rédacteur en chef du Journal of Botany (British and Foreign) de Londres a publié un avis de décès fort respectueux. Clarence a été encore mieux connu dans les milieux botaniques dans d'autres pays européens, où sa contribution à l'enregistrement scientifique de la flore de sa région a été largement appréciée.

par Graham Avery, 9th April 2013

Traduction M. Brigitte Berger, Licenciée es Lettres, M.A. Paris, mars 2014

About the author:
Graham Avery CMG is a Senior Member of St. Antony’s College, Oxford University, and Honorary Director-General of the European Commission, Brussels. He has been Secretary General of the Trans European Policy Studies Association, Fellow at the Center for International Affairs at Harvard University, and Fellow at the Robert Schuman Centre for Advanced Studies at the European University Institute, Florence. His recent publications include:
    ‘Robert Schuman on Hungary and Europe’, Hungarian Quarterly, 2010
    ‘EU Expansion and Wider Europe' in ‘The European Union: How Does it Work?’, Oxford University Press, 2011
    ‘The European External Action Service: new actor on the scene’, European Policy Centre, Brussels, 2011