Biographie

Qui était Clarence Bicknell? Pourquoi plus d'un siècle et demi après sa naissance, nous intéresse-t-il toujours autant ? Beaucoup de biographies sortent tous les ans sur des personnages connus……Ne serait-il pas souhaitable de connaître aussi la vie de personnes hors du commun moins connues ? Celle de Clarence Bicknell est assurément une de celle qui mérite d’être racontée.

Clarence Bicknell (1842-1918) - Avant tout « Victorien »
par Peter Bicknell en 1988
traduit par Susie Bicknell, Stéphanie le Mounier et Colette Thomas en 2013


Clarence Bicknell naît en 1842, alors que la reine Victoria est sur le trône depuis seulement cinq ans. Quand elle meurt, Clarence a soixante ans. On peut ainsi dire qu’il a été «Victorien». En 1878, à l'âge de trente-six ans, il s'installe à Bordighera en Italie, où il habitera jusqu'à sa mort quarante ans plus tard. Il meurt en 1918, dans les derniers mois de la 1e guerre mondiale. C’est une date importante, car elle marque la fin d'une époque.

William Bicknell (1749-1825) le grand-père de Clarence, avait, au début du 19e siècle, vendu son entreprise familiale pour créer une académie de jeunes gens dans la banlieue de Londres. Il croyait dans la doctrine de l'Unitarisme. Selon son petit-fils Sidney, le frère de Clarence, il était un lecteur vorace, un causeur charmant et plein d'esprit, un travailleur dévoué et consciencieux, un amoureux de la musique, libéral dans la religion et bien-aimé - épithètes qui pourraient tout aussi bien être utilisés pour décrire Clarence. William a établi une tradition de la vie de famille heureuse, basée sur une appréciation civilisée des arts libéraux. John Wesley et ses frères compositeurs Charles et Samuel étaient des amis de la famille Bicknell.

Elhanan Bicknell (1788-1861) était le cinquième enfant de William. Clarence était le plus jeune des treize enfants de Elhanan. Sa mère, Lucinda (Linda pour la famille) était la troisième des quatre épouses de Elhanan. Elle était la soeur de l'artiste, Hablot Knight Browne, "Phiz", l'illustrateur des romans de Charles Dickens. Au moment de la naissance de Clarence, la famille habitait à Herne Hill, une banlieue rurale de Londres, quatre miles au sud de St. Paul, dans une villa importante avec un vaste terrain. Elhanan a fait fortune dans une entreprise (Langton & Bicknell) très fructueuse en tant que marchand d'huile raffiné de baleine, à l'époque une source dans le monde entier de l'éclairage, en particulier pour les rues et les phares.  Ce fut précisément la poursuite des baleines qui est le sujet du roman « Moby Dick » de Herman Melville et aussi de quelques-uns des tableaux les plus dramatiques du grand peintre Turner. L'une des principales sources d'inspiration de ces peintures a été une série d'incidents passionnants graphiquement décrits et illustrés dans les observations de Beale sur l'histoire naturelle de la baleine. Elhanan possédait au moins quatre exemplaires de ce livre, dont il a sans doute prêté une copie à Turner. Elhanan a également mis à la disposition de Turner le portrait d'un baleinier de l’entreprise par l'artiste Huggins comme un modèle pour le « Whaler » - maintenant exposé au Metropolitan Museum à New York.

C'était vers 1840, quelques années avant la naissance de Clarence, que son père avait commencé à acheter des œuvres d'art qui devaient former l'une des plus grandes collections victoriennes. Ses achats ont été limités aux œuvres d'artistes britanniques vivants, car,  après une visite en Italie, il disait qu'il s’intéressait guère aux œuvres des maîtres anciens. Parmi les artistes bien connus représentés étaient Turner, Roberts, Stanfield, Etty. Callcott, Landseer, De Wint et Muller. Elhanan achetait généralement ses tableaux de l'artiste et non de concessionnaires. Les œuvres de quatorze artistes ont été décrites dans la grande vente de 1863 comme "peint pour M. Bicknell".  Elhanan faisait connaissance des artistes et aimait les recevoir à Herne Hill.  Le cousin de Clarence, Edgar Browne, a trouvé Herne Hill délicieux, non seulement en raison de la profusion et l'excellence de ses trésors d'art, mais la certitude de rencontrer, en particulier le dimanche, un certain nombre d'hommes occupant des postes éminents dans le monde de l'art.

Turner était un visiteur fréquent, et ses peintures et aquarelles étaient les plus importantes dans la collection. Les Ruskins étaient voisins, et le jeune John Ruskin venait regulièrement étudier les œuvres de Turner. Denning, le directeur de la galerie d'art à proximité Dulwich, un ami de la famille,  peint une aquarelle (ci-dessous) de six des enfants de Clarence et Lucinda en 1841, l'année avant la naissance de Clarence. Edgar Browne a trouvé la compagnie des cousins et cousines très agréable. Le plus remarquable de ces enfants était Herman, l'aîné et douze ans plus âgé que Clarence. Il est devenu un savant oriental et voyageur distingué. Il fut le premier Anglais à faire un pèlerinage à La Mecque totalement sans déguisement. Il était un alpiniste passionné qui a fait plus d'une ascension du Vésuve lors d'éruptions, et a survécu à un grave accident sur le Cervin, dont il fit plus tard l’ascension.

Some of Elhanan's children at Herne Hill (Denning, 1841). Herman is the eldest of these six.Some of Elhanan's children at Herne Hill (Denning, 1841). Herman is the eldest of these six.

Herne Hill était la maison de Clarence pendant les vingt premières années de sa vie. Là, il se trouvait dans une grande et heureuse famille, dans une ambiance prospère, non conformiste, la classe moyenne, dans laquelle l'appréciation des arts a été encouragée. En cela, Herne Hill était comme beaucoup de bonnes maisons victoriennes. Elle était exceptionelle car elle était non seulement une galerie d'art contemporain, mais aussi une sorte de club pour les grands artistes. Le comte d'Orsay, travaillant à partir d'une esquisse de Landseer, a publié une lithographie  "Turner dans le Salon de M. Bicknell". Ce n'était pas tous les garçons victoriens qui avaient la chance de grandir dans une maison où il y avait plus de trente tableaux de Turner, et où il pourrait trouver Turner lui-même en train de prendre une tasse de thé dans le salon en discutant avec Ruskin.

Herne Hill a brusquement pris fin en 1861, lorsque Elhanan Bicknell est mort. La mère de Clarence étant décédée en l850, son père avait immédiatement épousé sa quatrième femme. L'enfance de Clarence était terminée. En 1862, il est allé au Trinity College, à l'Université de Cambridge, pour étudier les mathématiques. A l'université, il a été beaucoup influencé par un groupe enthousiaste de jeunes ecclésiastiques, et après avoir obtenu son diplôme en 1865, il est entré dans le « Church of England », abandonnant les mathématiques et la Unitarisme de son père et grand-père. Pendant quelques années, il était vicaire à Walworth, une paroisse difficile dans les quartiers pauvres du sud de Londres qui a soutenu l'Ordre de Saint-Augustin, une communauté rituelle passionné, mystérieusement liée à Rome. Ici, il a vécu une vie simple et a consacré une bonne partie de ses revenus  aux pauvres -notamment lors d'une épidémie dévastatrice de variole. Il suivait ce modèle de simplicité, de générosité et de service pour le reste de sa vie. Il a quitté Walworth et rejoint certains de ses amis de Cambridge dans « The Brotherhood of the Holy Spirit” dans le village de Stoke-by-Terne dans le Shropshire, où il a vécu dans cette communauté de Haute Eglise Anglicane consacrée aux sermons.  Après treize ans, il avait des doutes religieux sérieux, et a décidé de profiter de ses moyens privés hérités pour parcourir le monde.

Parmi ses nombreux voyages, il a pu visiter le Ceylan, la Nouvelle-Zélande, le Maroc et le Majorque. Finalement il est arrivé à Bordighera, sur la riviera italienne, en 1878, invité par la famille Fanshawe à être aumônier de l'église anglaise.

Mais ses doutes religieux augmentaient. Il trouvait l'église trop ritualiste, trop dogmatique et trop chauvin. Après une année, il avait démissionné de l’église. Il a renoncé à toute participation active dans les affaires de l'église, a demandé de ne pas être dénommé « Le révérend », et a cessé de porter le col de pasteur. Il Water colour, Bordighera, soon after his arrivaldevait dire plus tard dans une lettre à un ami: « Je crains de me méfier de tout en ce qui concerne l'église, après avoir acquis la conviction que les églises font plus de mal que de bien,  et entravent le progrès humain. Je regarde le pape, le clergé et les doctrines comme une fraude, mais pas une fraude intentionnelle ».

Bienque désenchanté par l'église, Clarence était par contre enchanté par Bordighera. Il a acheté  la Villa Rosa de Mme Walker Fanshawe et cette maison est devenue son domicile pour le reste de sa vie. A cette époque, Bordighera était presque une colonie anglaise. En effet, vers la fin du siècle, les Anglais étaient plus nombreux que les Italiens d'origine. Elle a précédé la Côte d'Azur - Menton, Monaco, Cannes, etc - comme une station d'hiver. Les visiteurs étrangers, dont beaucoup sont devenus des résidents, y affluaient pour le soleil d'hiver dans un climat qui a été considéré comme particulièrement bénéfique pour les personnes souffrant de la maladie toujours incurable de tuberculose.

Clarence participait immédiatement dans les activités de la colonie anglaise - activités menant à la construction de son musée, la fondation de la Bibliothèque Internationale, l'organisation de conférences et de concerts et ainsi de suite. Il a aussi apporté une aide active et financier généreux pour les Italiens pauvres, notamment après le violent tremblement de terre en 1887.

Une certaine idée de la personnalité de Clarence est donnée dans les appréciations écrites par Edward et Margaret Berry après sa mort. Mais il ne faut pas prendre leurs descriptions toujours au pied de la lettre !

« Il errait sur les collines pour chercher les fleurs rares, mais en même temps, il remarquait tout - petits insectes, des oiseaux, des pierres, des effets de lumière et de nuages, et parlait à sa manière animée et gaie à tous ceux qu'il rencontrait.

« Sa conversation animée, pleine de verve et d'humour, et les lettres merveilleuses, illustrées à la plume et encre croquis, sont de précieux souvenirs à ceux qui ont eu le privilège d’être l'un de ses amis.

 « Il était très aimé par la population italienne ... qui a reconnu en lui un support et conseiller sans faille dans tous leurs besoins morales ou practiques. Ce personnage bien connu, en flanelle, avec le col ouvert ... et un immense chapeau de feutre gris sur la tête était toujours le bienvenu.

« Intensément affectueux et émotionnel, il avait une tendance aux préjugés violents, à partir de laquelle il ne pouvait pas toujours se libérer facilement.  La rapidité avec laquelle il se lancait dans de nouvelles intimités devenait un sujet de plaisanterie  parmi ses amis. »

La passion principale de Clarence était l'étude de la botanique et l'amour des fleurs. La richesse de la flore de Bordighera et ses alentours était pour lui une de ses principales attractions. En eux, il a trouvé une merveilleuse source d'inspiration. Il se mit aussitôt à recueillir les plantes et les enregistrer dans des dessins à l'aquarelle à la fois exemplaires et attrayants.

En 1884, il avait fait plus d'un millier de ces dessins, dont il choisi 104 comme illustrations pour son livre Flowering Plants and Ferns of the Riviera and Neighbouring Mountains,  publié en 1885. Pour faire les plaques lithographiques pour le livre, il a refait tous les dessins originaux. Ces dessins montrent son sens très développé de la conception combinée avec une habileté à produire des images botaniques précis et informatifs. Finalement, 3.349 de ses dessins botaniques ont été donnés à l'Institut botanique de l'Université de Gênes. Il a également créé un herbier remarquable de spécimens séchés qui est également à Gênes.

Dans la dernière décennie du XIXe siècle, la vie de Clarence a été considérablement enrichie par l'arrivée des Berrys à Bordighera. Ils sont devenus ses amis les plus proches, et, après sa mort, étaient les gardiens de ses entreprises. C'était en 1881 que  Edward Elhanan Berry, le neveu de Clarence, est venu à Bordighera en tant que gestionnaire d'une banque, et aussi comme l'agent de Thomas Cooke, l’agence de voyage. Plus tard il était vice-consul britannique. Cinq ans plus tard, Margaret Serecold est venu à la villa de sa famille. Et en 1897, Edward et Margaret se sont mariés. En 1904, ils ont posé la première pierre de la Villa Monte Verde. Une photo de la cérémonie montre Clarence qui porte son chapeau melon habituel.

One of the vellum albumsL’amitié entre Margaret et Clarence est magnifiquement illustré par l'histoire des albums vélin. Peu de temps après son mariage, Margaret a vu dans la boutique de Lorenzini à Sienne quelques livres exquis de papier à dessin de qualité supérieure richement reliés en vélin blanc. Elle en a acheté un et l’a donné à Clarence. Il était ravi. Quelques mois plus tard, il l’a donné de nouveau à elle, maintenant rempli des dessins de fleurs. La prochaine fois que Margaret était à Sienne, elle en a acheté un autre, a encore fait cadeau et de nouveau Clarence transforme le livre.et a répété le cadeau. C'était devenu un rituel. Au moins une fois par an jusqu'à ce que le déclenchement de la guerre en 1914, un album a été échangé et consacré à Margaret Berry. Sept d'entre eux sont aujourd'hui au Fitzwilliam Museum à Cambridge, dans le cadre de leur collection exceptionnelle de tableaux de fleurs. Chaque album a un thème - par exemple,  un livre de marguerites pour Margaret, un livre des baies pour les Berrys, un autre est un livre de fleurs du Val Fontanalba, un autre est un recueil de poèmes décorés de fleurs appropriées. L'album de 1911 est une procession de couronnement des fleurs de Fontanalba pour célébrer le couronnement du roi George V. Le dernier de 1914 est fantastique : le triomphe de la Dandelion (le pissenlit)dont les fleurs se disputent la couronne de la reine de beauté de Fontanalba . Page par page, chaque fleur présente sa candidature dans les dessins enchanteurs, soutenue par des descriptions de ses charmes (parfois médicinales) en prose et en vers (souvent facétieux). Le plus grand et le plus beau des albums de 1908 est un catalogue complet botanique des 404 plantes sauvages qui poussaient dans le jardin de la Casa Fontanalba. Le livre se termine avec le couplet :


 ""Maintenant, si vous dites, Oh quel spectacle des plantes,
 Je vous demande pardon.
 Parce que ce livre est terminé; mais pas les vrai trésors
 de mon jardin. "

Clarence a souvent exprimé sa préférence pour les plantes sauvages plutôt que des variétés de jardin. Son plaisir dans la fantasie ludique a beaucoup en commun avec le non-sens d'Edward Lear et Lewis Carroll. Il aimait les énigmes, les devinettes, des blagues, calembours, jeux de mots et jeux de société. Pour Margaret Berry, il a fait une version botanique du jeu victorienne populaire « Happy Families ».

Son sens de l’humour un peu enfantin a meme envahi le domaine de l'ordre scientifique. Son dessin d'un chat sur une buche « Cat a Log » , était sur  la couverture de son catalogue officiel des 10.000 gravures rupestres qu'il a identifiée dans la Vallée des Merveilles.  Parfois l’ordre scientifique a envahi la zone de plaisir - quand, par exemple, en tant que collectionneur invétéré, il a monté une collection d'enveloppes avec son nom mal fait: "Al Illustrisimo Signor Bick - Bihl - Bigi - Bequenelly - Boiocinello - bicknelli Florence - Binil Milord Clarence - Mme Brickerelle - Egregio Signor Bicnet Franco "sont quelques-uns des noms qui le récompensaient pour son énorme correspondance. Il a peutêtre mal signé son nom exprès dans l'espoir d'ajouter à la collection.Illustration for his book on flora

En tant qu'artiste, il était polyvalent. Il essaierait n'importe quel support. Il était très doué pour le design, et non seulement sur le papier. Il a fait la pyrogravure sur des soufflets et boîtes, il fabriquait des meubles, il faisait des tapis en laines colorées, il a décoré la céramique, par exemples, les porte-parapluies à l’entrée de son musée. Tard dans la vie, il étudiait une nouvelle méthode d'esquisse à la sanguine et au pastel, sous la direction de deux artistes belges, père et fils Van Biesroech.

L'esprit rationnel humain qui Clarence Bicknell a montré, surtout quand il était plus âgé, est caractéristique de la pensée progressiste libéral de l'époque. Il était un pacifiste qui se consacrait à des œuvres de charité de guerre en temps de guerre, un fervent partisan du suffrage des femmes qui déplorait les excès des suffragettes, un végétarien qui n'a jamais gêné les autres avec ses préjugés, un homme de moyens qui a vécu dans la simplicité et qui a donné aux autres, un maître qui a traité ses serviteurs comme des amis, et a gêné dans les hôtels en demandant que son compagnon Luigi Pollini soit traité et accepté comme un invité et non un serviteur.

Ce n'était qu’en 1905 que Clarence a lancé son projet de construire une maison pour l'été à Casterino. Il avait d'abord visité la Vallée des Merveilles sur le côté ouest du Mont Bego en 1881. Avec d'autres visites en 1897, 1898, 1901 et 1902 et surtout après la découverte d’autres gravures rupestres de la vallée supérieure Fontanalba, sur le côté Casterino de Monte Bego, l'étude et l'enregistrement des gravures étaient devenus aussi importants pour Clarence que les plantes.  Casterino s’est avéré une base idéale pour le travail de terrain des deux activités.

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Gravures rupestres de la Vallée des Merveilles

Les Berrys, maintenant ses proches compagnons et amis, l’aidaient énormement. Trois de ses quatre frères, Edward Elhanan de Bordighera, Sir James, un chirurgien éminent, et Arthur, professeur de mathématiques à Kings College, Cambridge College sont venus avec leurs épouses aider à nettoyer le site et la préparation du jardin. La Casa Fontanalba, toujours cité par Clarence et ses amis anglais comme «la cottage» (petite maison rustique), a été conçu par l'architecte britannique Robert Macdonald, dans un style très typique de l'Empire. Il n'est ni italien ni  français, ni une maison et ni un chalet.

A photograph taken late in his life shows him, on the terrace of the Casa, flanked by his two most devoted friends, Margaret and Luigi, all just returned from an expedition in the mountains, alpenstocks still in hand, celebrating a birthday - perhaps his 76th. Une photo prise à la fin de sa vie lui montre, sur la terrasse de la Casa, flanqué de ses deux amis les plus dévoués, Margaret et Luigi, qui venaient de rentrer d'une expédition dans les montagnes, alpenstocks encore à la main, célébrant un anniversaire - peut-être son 76eFils de son fidèle serviteur Giacomo, Luigi Pollini est devenu le compagnon et l’assistante de Clarence : il l’a décrit comme son «factotum». Luigi faisait un peu de tout : il construisait des cabanons, les allées du jardin, des ponts, plantait des arbres, et maintenait un potager fructueux . La maison a été meublée avec une simplicité extrême "avec sommiers en bois, chaises pliantes américains, sans armoires, tapis ou tapisseries». Clarence lui-même a décoré les murs intérieurs avec des interprétations classiques de la flore et les gravures.  Il y avaient beaucoup de représentations des cornes audessus des portes et fenêtres, pour empêcher l'entrée des mauvais esprits, lutins, sorcières, etc, le tout combiné avec des phrases et des proverbes en espéranto, surtout sur les volets.

La Casa Fontanalba a été restaurée au milieu des années 1980 à sa forme originale mais rien ne reste du jardin qui est retourné à la nature. Les arbres autour de la Casa, pour la plupart des mélèzes, ont grandi et multiplié de telle sorte que le site semble très différent.

Clarence a developpé une grande enthousiasme pour l'espéranto, la langue internationale créé en 1887 par le Dr Zanenhof, un oculiste à Varsovie. Clarence croyait que l’esperanto pourrait unir l'humanité dans la paix et l'amitié chaleureuse où la foi chrétienne a échoué, avec son acceptation de la tour de Babel.  Avec une énergie caractéristique, il se consacrait à la cause. Il a organisé un Centre Espéranto à Bordighera, assistait à des conférences chaque année de Cracovie à Barcelone (généralement accompagné par Luigi), traduisait des poèmes en espéranto comme « Horatius »de Macauley, et en plus, a gagné des prix pour ses propres poèmes en espéranto. En 1914, lorsque la guerre a commencé, il est allé à Paris chercher un groupe de espérantistes aveugles qu'il a escortés en toute sécurité dans leurs foyers en Italie. Même à l’âge de soixante-dix ans, il se levait à 5h30 du matin pour tâper des poèmes espéranto en braille.

Les noms de tous ceux qui ont passé une nuit à la Casa ont été enregistrées décorativement sur les murs de l'une des chambres. Et l'un des albums en vélin contient une liste des visiteurs avec des notes biographiques en espéranto.

L'entrée pour Emile Cartailac, professeur de préhistoire à Toulouse, qui est venu voir la Vallée des Merveilles, réproduit un image souvent trouvé parmi les gravures que Clarence étudiait. Cela semble montrer deux paires de cornes, des lignes droites et un être humain. C’était une grande énigme pour Clarence, jusqu'au jour où il a remarqué et a photographié une charrue primitive tirée par deux bœufs encore en usage près de Casterino, et s'est rendu compte que les formes de cornes représentaient les bœufs, les lignes droites la charrue et  le laboureur. Il y  avait eu aucun changement depuis l'âge du bronze.

C'est à Casterino que Clarence a fait la plupart de ses études - frottages, dessins et photographies - des gravures rupestres. Et c'est à Casterino qui il a passé les meilleurs jours de sa vieillesse. Luigi Pollini était son soutien constant. Clarence est resté très énergique en dépit de son âge. En 1914, quand il avait 72 ans, il avait prévu une visite au Japon, en voyageant par le chemin de fer transsibérien, mais il l'a annulé, car il pensait Luigi n'était pas assez fort pour l'accompagner! Ceux qui l'ont connu dans ses dernières années disaient qu'il était infatigable. Il passait la journée avec ses amis, en leur montrant la Vallée des Merveilles et les fleurs, en les divertissant avec enthousiasme. Puis, quand ils sont allés se réposer, épuisés,  Clarence se mettait aux choses serieuses comme la rédaction des lettres ou des dessins. Le lendemain, il serait en place bien avant eux, déjà au travail.

Par une journée ensoleillée en Juillet 1918,  Luigi a porté Clarence sur la terrasse de son «chalet» où il mourut paisiblement, dans les environs qu'il aimait tant, entouré par les montagnes qu'il connaissait comme «la porte du ciel».
 


Clarence Bicknell né à Herne Hill, le 27 Octobre 1842
décédé en Val Casterino di Tenda, le 17 Juillet 1918
enterré à Tende (qui fait maintenant partie de la France)

 
Cet article était à l'origine une conférence donnée par le petit-neveu de Clarence Bicknell, Peter Bicknell, dans le Museo Bicknell à Bordighera, Italie, le 23 Septembre 1988, dans le cadre des célébrations du centenaire de l'inauguration du Musée. Il a illustré sa présentation avec 41 diapositives de lanterne magique qui sont encore dans la collection de la famille. Reproduit avec l'aimable autorisation de la famille Bicknell